Wie is meneer Guo, de nieuwe eigenaar van Lanvin?

Werknemers van het Franse modehuis Lanvin kunnen weer ademhalen. Voor het gerenommeerde modehuis is er weer licht aan het einde van de tunnel, na de donkere periode die volgde na het vertrek van creatief directeur Alber Elbaz, in 2015. Althans, dat is de strekking van het statement over een akkoord tussen Lanvin, de vorige eigenaar Shaw-Lan Wang, de Chinese zakenvrouw en mediamagnaat uit Taiwan, en de Fosun International Group, die voornemens is meer dan 100 miljoen in het merk te steken. Mevrouw Wang stapt terug als grootaandeelhouder, maar behoudt wel een belang in het bedrijf.

De overeenkomst komt op het juiste moment. Het oudste Parijse modehuis dat nog in bedrijf is ging gebukt onder enorme liquiditeitsproblemen, teruglopende verkopen, omzet en winst. Er werden eerder verwijzingen gemaakt naar een nettoverlies van 18,3 miljoen euro in 2016 en 27 miljoen euro in 2017. Het Parijse gerechtshof werd in de herfst door de accountants van Lanvin op de hoogte gesteld van de penibele situatie. De modeshow in februari werd afgelast en vervangen door een simpele presentatie. Het stressniveau was zo hoog, dat medewerkers op het hoofdkantoor aan de Rue du Faubourg Saint Honoré twijfelden over de uitbetaling van de salarissen voor maart. Er was een urgente behoefte aan een wijziging in de kapitaalstructuur.

De overname was geen geheim. Mevrouw Wang was in gesprek met meerdere partijen. LVMH en Kering haakten af in een vroeg stadium. Twee groepen bleven in de race: De Qatarese investeerder Mayhoola en de Chinese Fosun Group. In eerste instantie had Mayhoola de beste papieren. Sterker nog, de Qatarezen hadden Lanvin al enige tijd op het oog. Het investeringsfonds, gespecialiseerd in de luxe industrie en volledig gecontroleerd door de Koninklijke familie van de oliestaat, had al eerder van zich laten horen toen het Valentino kocht in 2012 voor een bedrag van 756 miljoen euro. In 2016 volgde Balmain, waarvoor het 500 miljoen euro betaalde. Het leek de perfecte kandidaat.

Lanvin’s nieuwe eigenaar, Fosun International

Tegen alle verwachtingen in kwam Fosun International echter als winnaar uit de bus. De groep is in handen van de Chinese miljardair Guo Guangchang. In tegenstelling tot Mayhoola is de Aziatische investeerder geen specialist in het luxesegment. Niettemin is de carrière van Guo Guangchang, die ook een aantal donkere periodes kende (hij was enige tijd vermist in 2015), er een die opzien baart. Hij is een boerenzoon afkomstig uit de provincie Zhejiang, dichtbij Shanghai, en studeerde daar Economie aan de Fudan Universiteit. Hij richtte Fosun op met twee intimi: een vriend met een achtergrond in genetica, en zijn eerste vrouw. Hij wordt vergeleken met Warren Buffet voor zijn flair, zijn mensenkennis en zijn neus voor goede zakelijke mogelijkheden. Hoewel hij geen ervaring heeft in de luxe mode, is hij wel bekend met de werkwijze van Franse bedrijven, daar waar hij een overnamebod deed op resort-keten Club Med, in 2013. Na een strijd, die ruim anderhalf jaar in beslag nam, kreeg Fosun een meerderheidsbelang in handen.

Fosun wordt vandaag de dag gezien als de grootste private conglomeraat van China. In tegenstelling tot zijn innige band met de voormalige Chinese president Jiang Zemin, is zijn relatie met de huidige president Xi Jingping minder, wat een verklaring kan zijn voor de verdwijning van de zakenman, twee jaar geleden. Fosun heeft een minderheidsbelang in reisorganisatie Thomas Cook, en is aandeelhouder van Cirque du Soleil, de One Chase-toren in New York, en het Griekse accessoiremerk Folli Follie. Volgens zakenblad Forbes is meneer Guo de 34ste rijkste persoon van China, met een vermogen van 6,3 miljard euro. Er is niets in de biografie dat aangeeft welke de methoden en visies de zakenman, meer gewend aan de toeristenindustrie, in zal zetten bij Lanvin. Op dit moment is alleen bekend dat Fosun van plan is een aanzienlijk deel van het door het bedrijf ingebrachte bedrag aan ontwikkelingsprojecten te besteden. Zullen deze investeringen genoeg zijn?

Dit verhaal verscheen voor het eerst op FashionUnited.fr. Van onze Franse correspondent Herve Dewintre. Vertaling en bewerking vanuit het Engels voor NL: Arjan Ranjbar.

Beeld: Fosun